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Un entrenador cubano cambia la historia en Florida International University

El cubanoamericano, Mario Cristóbal, convirtió en exitoso el programa de football de la Florida International University, y lo llevó a su nivel más alto al conquistar el Little Caesars Pizza Bowl.

"Lo que estos muchachos han conseguido es histórico'', comentó Cristóbal, nacido en Miami el 24 de septiembre de 1970. "Han puesto el listón muy alto para quienes vendrán más adelante''.

En apenas cuatro años de trabajo, Cristóbal le dio al programa el primer título en su corta historia de nueve temporadas.

Cuando tomó las riendas del equipo, el 19 de diciembre del 2006, los Golden Panthers habían terminado la campaña sin conocer el sabor de la victoria, con un récord 0-12.

En su temporada del debut, Cristóbal pasó por muchos sinsabores y perdió los primeros 11 partidos que dirigió.
Recién el 1 de diciembre del 2007, FIU venció 38-19 a North Texas y rompió una racha de 23 caídas al hilo.

La mano de Cristóbal empezó a sentirse en su segundo año de trabajo. Consiguió una racha de tres triunfos al hilo y terminó el año con un prometedor récord 5-7.

Al año siguiente se esperaba mucho, pero hubo un paso atrás con una campaña de 3-9.
En el 2010, el cubano americano logró el primer récord ganador (7-6) en la historia del programa y su primera clasificación para un partido de Bowl.

El domingo llegó a lo más alto con el título del Little Caesars Pizza Bowl con su victoria 34-32 sobre Toledo en el último segundo del partido, con un gol de campo de 34 yardas del kicker Jack Griffin.

Cristóbal es conocido como gran reclutador y sensible para el manejo con los jugadores.

A principio de año, el running back de los Golden Panthers, Kendall Berry, fue asesinado a puñaladas en el campus de FIU. Cristóbal supo reconfortar a sus jugadores y levantarles el ánimo tras la tragedia. Los propios jóvenes lo reconocen.

"Cristóbal significa mucho para mí y mis compañeros'', comentó el jugador de primer año, Darriet Perry. "Le creí cuando me dijo que ganaríamos un Bowl, y lo conseguimos. Han habido muchos momentos difíciles, bastante altibajos, perdimos a un compañero, pero nos mantuvimos juntos''.

Cristóbal fue tackle de los Huracanes de la Universidad de Miami cuatro temporadas (1989-1992). En 1994 firmó con los Broncos de Denver y jugó con los Admirals Amsterdam en la NFL Europa (1995-1996).

Se inició como entrenador con la UM en 1998. Pasó a los Rutgers para las temporadas 2001 al 2006 y volvió a los Huracanes durante el 2004 al 2006.

Es admirador de Joe Paterno, de 82 años, y mayor ganador del football universitario con 401 triunfos.

MARIO CRISTOBAL (centro) levanta el trofeo de FIU, el primer en la historia del programa, el domingo 26 de diciembre del 2010 en Detroit.